Los entornos personales de aprendizaje son herramientas, comunidades y servicios que forman plataformas educativas individuales utilizadas por los alumnos para dirigir su propio aprendizaje y perseguir sus objetivos educacionales.

Los PLE son muchas veces contrastados con los LMS en que un LMS es centrado en el curso y un PLE en el estudiante. Pero estos dos entronos se pueden combinar permitiendo que los individuales incorporen elementos de un LMS institucional en su propio entorno de aprendizaje. Por ejemplo, un PLE tipicamente incorpora blogs que comentan información encontrada en la web. Mientras que la mayoría de discusiones sobre PLEs se centran en los entornos en línea, el término abarca toda clase de recursos que un alumno utiliza para responder preguntas, crear contexto, o ilustrar procesos. No es una aplicación o un servicio concreto sino una forma de ver la realización de la tarea de aprendizaje.

El PLE representa un cambio del modelo en el que los alumnos consumen la información a través de canales independientes como una biblioteca, un manual, o un LMS, hacia el modelo en el que los alumnos extraen información de una matriz de recursos que tienen que seleccionar y organizar. En este contexto, el PLE funciona como extensión del modelo histórico de investigación individual. Enfatizando las relaciones, PLE promueve el aprendizaje auténtico que incorpora el feedback experto. El PLE permite al estudiante controlar su propio aprendizaje, reflexionando sobre las herramientas y los recursos que mejor le ayuden. El estudiante es responsable por su organización y entonces por el proceso de aprendizaje.

El termino está evolucionando, no existe una definición generalmente aceptada.
Como una plataforma de aprendizaje que está en continua evolución, PLE requiere que los alumnos continuamente decidan cómo mantener, organizar, y ampliar sus entornos de aprendizaje. Esto requiere de competencias como: responsabilidad o information fluency para poder distinguir cuando un texto es opinión subjetiva etc.

El PLE es resultado de la evolución de la Web 2.0 y su influencia en el proceso educativo. El concepto probablemente va a ganar reconocimiento dentro de las teorias de la educacion. Los investigadores van a ver la importancia de mantener actualizadas sus paginas web con novedades de su campo de estudio, y los estudiantes van a trabajar en colaboracion y mantener sus redes de contactos para mantenerse informados. En consecuencia, los estudiantes van a desarrollar mas rapidamente las competencias necesarias para filtrar lo valido del ruido. Algunas instituciones van a sefuir desarrollando sus propias soluciones para el PLE dentro del campus, como portales o aplicaciones dedicadas a ayudar a los estudiantes a organizar sus recursos y publicar reflexiones. Pero como el control institucional esta en conflicto con la idea de PLE, muchos educadores preferiran utilizar aplicaciones como iGoogle o My Yahoo! que ofrecen plataformas adecuadas para un PLE centrado en el usuario. Con el crecimiento de la importancia de las tecnologias mobiles, el PLE representa la necesidad de organizar y presentar herramientas, recursos, y gateways utilizadas para la investigacion de tal manera que estas puedan ser accedidas en cualquier momento desde cualquier sitio.